Editorial
2016-09-30
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Coordinador Movimiento Generaci贸n 80, G-80


Litio: recurso nacional estrat茅gico

El a帽o 2012, durante el Gobierno de Sebasti谩n Pi帽era se convoc贸 a una licitaci贸n para conceder un Contrato Especial de Operaci贸n de Litio, CEOL. Un CEOL es un mecanismo para dar legalidad a la explotaci贸n del litio por parte de una empresa privada, en circunstancias que el Litio en su calidad de recuso estrat茅gico, su explotaci贸n est谩 reservada al Estado. Esa licitaci贸n se la adjudic贸 la empresa SQM, y en menos de una semana el resultado de la licitaci贸n fue declarado nulo, debido a que SQM no cumpl铆a con las bases. Hoy el Subsecretario de Miner铆a de la 茅poca, Pablo Wagner, est谩 siendo investigado por la justicia por falsificaci贸n de instrumento p煤blico en la fallida licitaci贸n del litio de 2012.

El 11 de junio del 2014 por mandato de la Presidenta Michelle Bachelet, se cre贸 la Comisi贸n Asesora Ministerial denominada Comisi贸n Nacional del Litio. Su tarea era proponer una pol铆tica nacional de este mineral, que incorpore el desarrollo sustentable de esta industria en el pa铆s, considerando los ejes social, econ贸mico y ambiental.

En enero de 2015, la Comisi贸n, present贸 su informe final a la Presidenta. Ver el resumen ejecutivo del informe. Ver el el informe completo.

Si bien en el 煤ltimo a帽o el litio ha estado ampliamente en los medios de comunicaci贸n debido a los aportes ilegales de SQM a la campa帽as pol铆ticas de partidos y parlamentarios, el informe elaborado por la Comisi贸n Nacional del Litio ha tenido muy poca o pr谩cticamente nula difusi贸n. Por otro lado se ha dado amplia difusi贸n a la firma de un Memorando de Entendimiento entre CORFO y la empresa extranjera Rockwood Lithium Ltda. hecho ocurrido en enero pasado. Cabe se帽alar que Rockwood Lithium, empresa que tambi茅n explota el Salar de Atacama, es la competencia de SQM en el mercado del litio. Dicho acuerdo le permitir铆a a Rockwood Lithium multiplicar su cuota de explotaci贸n en 20 veces y ampliar el plazo de explotaci贸n en 27 a帽os.

Eduardo Bitr谩n, Vicepresidente Ejecutivo de CORFO, es el art铆fice y mayor promotor de este acuerdo. Sin embargo, este acuerdo con Rockwood no es reflejo de las conclusiones y recomendaciones emanadas de la Comisi贸n Nacional del Litio. Ver p谩ginas 32 a 37 del informe completo.

Eduardo Bitr谩n ha se帽alado que el d铆a 30 de septiembre CORFO firmar谩 el contrato definitivo con Rockwood Lithium Ltda. Sin embargo para que este contrato sea viable se requiere de la aprobaci贸n de otros documentos y autorizaciones por parte de otros organismos del Estado, como por ejemplo la Comisi贸n Chilena de Energ铆a Nuclear, Direcci贸n General de Aguas. Tambi茅n otros organismos deben ser consultados, por ejemplo el Comit茅 CORFO de Miner铆a No Met谩lica recientemente creado y presidido por la Ministra de Miner铆a Aurora Williams. Es f谩cil imaginar las presiones a las que estas instituciones y personas que deben tomar las decisiones est谩n siendo sometidas para que den su aprobaci贸n. Sin embargo lo que cuesta m谩s imaginar es que las mayores presiones sobre estas instituciones y personas estar铆an viniendo desde el interior del Estado, en particular de parte del Vicepresidente Ejecutivo de CORFO. 驴No ser铆a mejor generar las condiciones en el pa铆s para desarrollar una empresa p煤blica o mixta para que explote el Litio en condiciones ventajosas para el Estado de Chile?

A modo de editorial hemos querido reproducir en esta oportunidad la opini贸n de nuestro asiduo columnista Manuel Riesco, miembro de la Comisi贸n Nacional del Litio, publicada en febrero pasado.
Espejismo del acuerdo de CORFO y Rockwood Litio

CORFO y Rockwood Litio Ltda. suscribieron un acuerdo que multiplica veinte veces el volumen total de extracci贸n actualmente autorizado a esta empresa y cuya vigencia se extender铆a por 27 a帽os. Como contrapartida, se establecen regal铆as significativas y se promueven mayores grados de refinaci贸n en el pa铆s, junto a aportes a la investigaci贸n cient铆fica y participaci贸n de las comunidades locales.

Es indiscutible que las 煤ltimas condiciones son evidentemente mejores que las estipuladas en los contratos actualmente existentes, pero no es mucho decir puesto que 茅stos fueron calificados formalmente de 鈥渋nfames鈥 por el funcionario de CORFO que lider贸 la demanda contra SQM.

Sin embargo, el acuerdo contradice de modo flagrante la base principal de la pol铆tica sugerida en elInforme de la Comisi贸n del Litio. 脡ste establece que toda nueva explotaci贸n de Litio o ampliaci贸n de las actuales s贸lo puede ser autorizada a una empresa del Estado o asociaci贸n en que 茅sta sea controladora. Por este motivo, categ贸ricamente, el referido acuerdo resulta inconveniente para el pa铆s y no debe ser ratificado por un contrato como se pretende hacer pr贸ximamente.

El acuerdo autoriza a Rockwood a extraer 70.000 toneladas anuales de carbonato de litio por 27 a帽os, lo que da un total de casi dos millones de toneladas del precipitado, en circunstancias que el saldo autorizado por el contrato actual es de poco m谩s de cien mil toneladas en total. Es decir, el acuerdo lo multiplica veinte veces, tanto en Litio como en Potasio y otros valiosos contenidos de las salmueras. Ello representa un valor econ贸mico importante para Rockwood.

Es verdad que, finalmente, un contrato minero chileno moderno establece una regal铆a significativa, la que alcanzar铆a al parecer hasta un 40 por ciento de las ventas de Litio, lo que inexplicablemente baja a 20 por ciento en el Potasio, dependiendo del precio como corresponde. No digamos que es exagerada, puesto que lo tradicional desde que los Reyes medioevales inventaron el t茅rmino era la tercera parte del producto, lo mismo que en tiempos del Salitre. Los latifundistas cobraban a sus medieros, bueno, la mitad. Las regal铆as que cobran los Estados modernos como Noruega y Gran Breta帽a en el caso del petr贸leo capturan casi todo el sobreprecio a partir de un determinado nivel. En Chile, en cambio, desde Pinochet, Pi帽era 1 y Buchi, y hasta Aylwin y Foxley, y Frei Ruiz y Tagle-Aninat, no cobraban nada, cero punto cero. Lagos y Eyzaguirre establecieron el tristemente c茅lebre 鈥淩oyalty 2鈥, que luego Pi帽era 2 duplic贸 hasta llegar al nivel actual 隆de menos del uno por ciento de las ventas de cobre cuando los precios son buenos! Rockwell y SQM pagan ahora menos de cinco por ciento en el caso del Litio y la primera hace trampas para pagar todav铆a menos.

Sin embargo, la pol铆tica de recursos naturales estrat茅gicos que aplican la generalidad de los Estados modernos tiene un componente adicional que resulta decisivo: reservan su explotaci贸n en exclusividad a empresas p煤blicas o asociaciones controladas por 茅stas. De este modo, m谩s del 80 por ciento de las reservas mundiales de petr贸leo y gas 鈥攓ue son los recursos estrat茅gicos respecto de los cuales los Estados se la toman en serio y aplican la pie de la letra las recomendaciones de la econom铆a cl谩sica鈥 son explotadas por ellos mismos.

La raz贸n es muy sencilla y la entiende cualquiera. Los Estados consideran que deben dominar y controlar ellos mismos la explotaci贸n de sus recursos estrat茅gicos, simplemente para que no se los hagan lesos. Incluso Chile tiene esta pol铆tica en el caso del petr贸leo y gas, y en el caso del cobre se distingue de todo el resto de los pa铆ses de Am茅rica Latina por la existencia de CODELCO, la mayor herencia del Presidente Allende, que seg煤n CEPAL le permite capturar una mayor proporci贸n de la renta de sus minerales que todos sus vecinos, exceptuando los mencionados petr贸leo y gas.

En el caso del Litio, el reservar la explotaci贸n a CODELCO o asociaciones controladas por 茅sta, como recomienda el referido Informe, resulta de perogrullo si se consideran las interesantes potencialidades del metal adem谩s de las complejidades de los salares y la cantidad de otros productos contenidos en las salmueras.

La pol铆tica minera del pa铆s va a cambiar radicalmente a poco andar. Se derogar谩 la infame ley de concesiones de Pi帽era 1, el Estado recuperar谩 la posesi贸n efectiva de sus minerales y volver谩 a actuar como aut茅ntico due帽o de los mismos. Lo probable es que se ofrezca a las actuales mineras privadas una asociaci贸n en la cual ellas aporten sus instalaciones, debidamente depreciadas por cierto, y CODELCO asuma el control de las mismas aportando parte de los recuperados yacimientos.

La mayor parte de ellas probablemente permanecer谩 en el pa铆s en las nuevas condiciones, como sucedi贸 en el caso de la vecina Bolivia en la m谩s espectacular pol铆tica del Presidente Morales. Especialmente si se les permite activar en sus balances parte del mineral a extraer en el futuro, como hizo Brasil con su petr贸leo hace tres a帽os y obtener as铆 financiamiento, que en estos a帽os de vacas flacas van a necesitar como ciervos sedientos el agua fresca.

Nada aconseja apresurarse hoy en esta materia. Al rev茅s, es mejor actuar con mucha prudencia. Rockwood misma, que sin duda es una aut茅ntica empresa industrial y no una mafia rentista y delincuencial como los controladores de SQM, se manifest贸 dispuesta a considerar tales asociaciones en las audiencias de la Comisi贸n. Sin duda parece posible que m谩s adelante pueda considerar un contrato parecido pero en asociaci贸n con CODELCO en la cual 茅sta sea controladora.

Parece bien criterioso esperar mejor un poco y no correr a firmar un contrato sobre la base de este 鈥渁cuerdo鈥 que no es bueno para el pa铆s.

Manuel Riesco, 2 de febrero 2016

Coordinador Movimiento Generaci贸n 80, G-80

Art铆culos relacionados:

* El Cobre y el Litio "en medias", Leopoldo Soto, 17 de junio de 2012,
* Por qu茅 Codelco debe participar en la industria del litio, Gonzalo Guti茅rrez, 25 de septiembre de 2012,
* El litio, un nuevo caso de un planificado desarrollo frustrado, Julian Alcayaga, 14 de marzo de 2016.

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