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2017-07-26
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Premio Nacional de Ciencias Exactas 2017
OFICIALIZAN LA POSTULACIÓN DEL FÍSICO LEOPOLDO SOTO NORAMBUENA

Con el patrocinio de la Agrupación G80 (Generación 80) y el respaldo de científicos, Premios Nacionales en ciencias, responsables de centros de investigación, académicos y autoridades de veintiocho instituciones del más alto nivel mundial en física, el día 30 de junio de este año se ha formalizado la candidatura del Dr. Soto Norambuena al más alto reconocimiento otorgado en Chile a los científicos nacionales de primera línea.

Además de una larga y reconocida trayectoria profesional, es de relevancia para la postulación de Leopoldo Soto su formación en física experimental realizada de manera íntegra en Chile, y haber creado un grupo de trabajo de primer nivel mundial en un Instituto del Estado. El equipo de científicos y técnicos formado y dirigido por el Dr. Soto ha desarrollado, con resultados contundentes y ampliamente reconocidos, investigación de punta en fusión nuclear, adaptando a escala mecanismos y equipos de alta complejidad, permitiendo que se desarrollen en nuestro país investigaciones que antes estaban vedadas y restringidas por costos y carencias tecnológicas.

Durante los últimos doce años, Leopoldo Soto Norambuena ha sido el científico chileno más citado a nivel internacional en materias de física experimental e investigaciones en plasmas densos tipo plasma focus. Como primer físico en doctorarse en física experimental en una universidad chilena (Pontificia Universidad Católica de Chile, septiembre de 1993), su tesis fue publicada en la Physical Review Letters, convirtiéndose en el primer trabajo chileno en física experimental publicado por esta prestigiosa revista.

Un mes más tarde, Leopoldo Soto se integró a la Comisión Chilena de Energía Nuclear (CCHEN), aun cuando el 90% de la investigación científica de nuestro país se llevaba y se lleva a cabo en dependencias universitarias. Inicialmente, el laboratorio al que arribó el Dr. Soto no era más que un galpón vacío, sin instrumentos, sin equipos ni personal, pero Leopoldo estaba determinado a crear un grupo de investigación y un laboratorio en física de plasmas y fusión nuclear de alto rendimiento e impacto internacional.

Aquello que otros habrían considerado una desventaja, para Leopoldo Soto fue más bien de un desafío: sabía que, hasta entonces, las contribuciones importantes en su disciplina se generaban en grandes laboratorios, con presupuestos del orden de cientos de millones de dólares, con la asistencia de numerosos investigadores y profesionales. Pero Leopoldo contaba con la certeza de que la condición principal para tener un plasma en el que se pudiese investigar física de interés en fusión nuclear, es la cantidad de energía por unidad de volumen en el plasma. Esto lo motivó a tratar de reproducir esas condiciones en experimentos a pequeña escala, una al alcance de lo que podía construirse en Chile.

Escogió para ello un concepto de descarga eléctrica transiente, comparativamente sencillo en términos tecnológicos, el plasma focus y se propuso encontrar las reglas de escala que le permitieran construir el experimento más pequeño de mundo, pero manteniendo la misma densidad de energía en el plasma que el que se obtiene en los experimentos más grandes.

Esta idea fue apoyada con entusiasmo por el Jurado del Programa “Cátedras Presidenciales en Ciencias”, compuesto por científicos internacionales de reconocidos méritos (entre otros por Frank Wilczek, Premio Nobel en 2004) y luego refrendado en marzo de 1999 por el Presidente Eduardo Frei Ruiz Tagle.

Más que como un reconocimiento, Leopoldo Soto consideró este apoyo una oportunidad y un compromiso, y destinó los recursos de la Cátedra Presidencial para atraer a investigadores jóvenes y crear en la CCHEN un laboratorio y un grupo de investigación de primer nivel. Continuó así el desarrollo de un grupo de trabajo que, a veinte años, cuenta con la participación de siete doctores, un técnico especializado y una profesional de gestión. Simultáneamente, en este mismo laboratorio ha recibido y formado a más de setenta estudiantes de pregrado, cinco de magister, tres de doctorado y ocho postdocs. Como soporte para la continuidad del proyecto dirigido por el Dr. Soto, el grupo se ha adjudicado diversos fondos concursables (FONDECYT, Programa Bicentenario, Anillos CONICYT, entre otros).

Su grupo se ha convertido en un ejemplo de gestión y de resultados experimentales hoy reconocidos en el mundo entero: por haber encontrado las reglas de escala para dispositivos plasma focus; por haber diseñado y construido experimentos pequeños de potencia eléctrica pulsada que producen plasmas con la misma densidad de energía, velocidad de compresión, velocidad de Alfvén, densidad de partículas y temperatura que los más grandes experimentos en el mundo; por haber observado fenómenos de interés tanto para la física de plasmas básica (filamentos, jets, ondas de choque, choques de calor), como de interés en astrofísica; por demostrar que el choque de plasmas sobre materiales genera el mismo factor de daño que el esperado en la primera pared de los reactores de fusión de los megaproyectos de fusión magnética y fusión inercial (como el International Thermonuclear Experimental Reactor, ITER, y la National Ignition Facility, NIF, USA). De este modo, el grupo ha sido reconocido mundialmente por sus contribuciones en la miniaturización de experimentos en plasmas densos pulsados, convirtiéndose en indiscutido líder mundial en el tema.

Los investigadores, académicos y autoridades que apoyan la candidatura del Dr. Leopoldo Soto Norambuena al Premio Nacional de Ciencias Exactas 2017, lo hacen desde las siguientes instituciones:

Massachusestts Institute of Technology, MIT, EEUU / Princeton University Plasma Physics Laboratory, PPPL, EEUU / University of California, Los Angeles, UCLA, EEUU / Colorado State University, EEUU / University of Saskatchewan, Canadá / Comisión Nacional de Energía Atómica de Argentina / Universidad Autónoma de México / Universidad Politécnica de Madrid, España / Instituto Nacional de Pesquisas Espaciais, Brasil / Proton Scientific, Inc., EEUU / National Research Center “Kurchatov Institute”, Moscú, Rusia / Technische Universitat Darmstadt, Alemania / Universidad de Talca, Chile / Jülicher Entsorgundsgesellschaft für Nuklearanlagen, Alemania / Universidad de Chile / Instituto Nazionale di Fisica Nucleare, Padova, Italia / Czech Technical University in Prague, República Checa / Universidad Alberto Hurtado, Chile / Academy of Science, República Checa / International Scientific Committee for Dense Magnetized Plasmas, IPPLM, Varsovia, Polonia / International Atomic Energy Agency, Viena, Austria / National Institute of Education, Singapur / Asian African Association for Plasma Training, AAAPT / University of Malaya, Malasia / Ejército de Chile / Comisión Chilena de Energía Nuclear ?

La lista de publicaciones del Dr. Leopoldo Soto se puede ver en los siguientes links:

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Lea aquí las columnas de Leopoldo Soto publicadas en www.g80.cl




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